На заре компьютерной эры понятием "хакер" обозначали людей, которые хорошо разбираются в программировании. Благодаря усилиям СМИ и кинорежиссёров слово "хакер" постепенно приобрело негативную окраску. Хакерами стали называть компьютерных преступников. В художественных фильмах их изображают гениями, которые могут взломать любую компьютерную систему за считанные секунды.

В реальности хакерской атаке часто предшествует длительная подготовительная работа. Преступники составляют план обхода систем безопасности коммерческих и государственных структур. Они изучают программное обеспечение, которое установлено на компьютерах потенциальных жертв и сканируют операционные системы на предмет уязвимости. Важную роль в процессе взлома играет социальная инженерия и человеческий фактор. Преступники пытаются "взять крепость изнутри", вербуя информаторов и пособников среди персонала атакуемого объекта. Хакеры редко работают в одиночку. Чаще они действуют в составе преступных группировок.

Преступники используют различные инструменты для организации информационных атак. Самым главным оружием компьютерных уголовников является вредоносное программное обеспечение. Хакеры применяют вирусы, сетевые черви и троянские программы для проникновения в память чужих компьютеров. Активно используются DDos-атаки, которые проводятся с помощью ботнетов. Злоумышленники успешно эксплуатируют "дыры" в операционных системах и прикладном программном обеспечении. Существует чёрный рынок специальных хакерских программ. Многие современные преступники не являются профессиональными программистами. Они просто покупают вирусы и трояны у людей, которые занимаются созданием вредоносного ПО.

Организации, которые стали жертвами хакеров, часто умалчивают о совершённых злодеяниях. Особенно часто играют в "молчанку" банки и другие финансовые организации. Любая негативная информация в СМИ может вызвать панику среди клиентов кредитных организаций. Такая политика затрудняет учёт совершённых преступлений.

Мотивация у хакеров может быть различной. В основном компьютерные преступники охотятся за чужими деньгами. Кто-то занимается кибершпионажем и крадёт конфиденциальную информацию. Некоторыми хакерами движет месть, а также религиозная и расовая нетерпимость. Часть хакерских группировок обслуживает политические цели и интересы различных государств. Самому большому количеству сетевых нападений подвергается США, Россия и Англия. Китай и Северная Корея являются в этом смысле "белыми пятнами". Эти страны имеют "внутренний интернет", в который не могут попасть иностранцы.